Los pequeños robots de la spin-off EPFL llaman la atención en CES Las Vegas

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Los pequeños robots desarrollados por la spin-off Foldaway Haptics de EPFL fueron el centro de atención en el Consumer Electronics Show en Las Vegas. Las 33 “aletas biónicas”, instaladas en un automóvil conceptual del fabricante alemán Mercedes-Benz, mueven partes de la carrocería en respuesta a las decisiones del conductor e interactúan con el público.

Puede que Las Vegas no sea ajeno a la extravagancia, pero un concept car Mercedes-Benz equipado con pequeños robots desarrollados por el spin-off Foldaway Haptics de EPFL todavía logró llamar la atención. El notable vehículo, denominado VISION AVTR e inspirado en la película Avatar, está diseñado para mostrar la interacción entre humanos, tecnología y naturaleza. Cuenta con partes de la carrocería que se mueven a medida que el conductor señala, acelera, frena y realiza otras operaciones. El automóvil fue presentado por primera vez en el Consumer Electronics Show (CES) 2020, el espectáculo de tecnología de consumo más grande del mundo celebrado el pasado enero.

El robot inspirado en el origami, que se pliega y despliega en un instante, puede realizar múltiples movimientos en muy poco tiempo. Los diseñadores de Mercedes-Benz quedaron impresionados por su maniobrabilidad y facilidad de instalación. El dispositivo ultraligero pasa de plano (menos de dos milímetros de grosor) a una placa móvil tridimensional en una fracción de segundo. El diseño llamativo se suma al efecto.

Pero la característica principal del pequeño robot es la forma en que se fabrica, a través de una combinación de capas delgadas de materiales compuestos, cada corte exactamente al tamaño correcto, que lo hacen particularmente estable y sólido. Este proceso capa por capa significa que el sistema se puede configurar en diferentes tamaños. Además, no hay restricciones en la forma o el diseño de la capa superior visible, lo que permite una creatividad ilimitada.

El robot es una nueva versión de un joystick táctil plegable que Foldaway Haptics comenzó a desarrollar en 2017, basándose en investigaciones realizadas en el Laboratorio de Robótica Reconfigurable (RRL) de EPFL y respaldado por la robótica NCCR. La función de retroalimentación de fuerza del joystick brinda una sensación táctil a los dispositivos móviles. «Con la retroalimentación de fuerza, puedes sentir la textura de una prenda de vestir antes de comprarla en línea, o sentir cuánto pesa un objeto cuando estás jugando un videojuego», dice Marco Salerno, cofundador de Foldaway Haptics con Stefano Mintchev. Mercedes-Benz contactó a los dos empresarios la primavera pasada y les pidió que desarrollaran una versión para un nuevo concept car. Rápidamente aceptaron el desafío, reutilizando el pequeño joystick plegable y despojándolo de su función háptica.

Los nuevos robots, resultado de varios meses de trabajo de diseño y desarrollo, también tienen aplicaciones en publicidad y otros medios visuales, donde pueden crear imágenes en movimiento para la marca o efectos de color.

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Mario Prieto

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